L’autocontrollo è proprio come un muscolo: si può allenare. Ma se siamo stanchi e stressati perde potenza

413

Nello sport gli esempi sono eclatanti: la testata di Zidane a Ma-terazzi nei Mondiali 2006; il morso selvaggio di Tyson all’orecchio di Holyfield sul ring di Las Vegas; le racchette rotte da McEnroe… Gesti rabbiosi di cui gli autori per primi spesso si sono pentiti. Ma tant’è. Il loro ricordo resta, in alcuni casi anche le conseguenze. Eppure si trattava di atleti allenati alla concentrazione e al dominio delle proprie emozioni. L’autocontrollo è una funzione preziosa ma difficile da conquistare. È la capacità di padroneggiare se stessi, le proprie emozioni e l’impulsività. Quella che ci permette di agire lucidamente anche sotto stress, di resistere alle tentazioni, di non cedere all’ira. Espressioni come “perdere la testa” o “mordersi la lingua” sintetizzano bene quello che succede quando ci troviamo a rivendicare le ragioni di un torto subito. Il migliore servizio che possiamo fare a noi stessi è “controllarci”. «La possibilità di regolare i nostri desideri, di frenare l’aggressività, l’avidità e gli impulsi sessuali è una necessità per vivere con gli altri», spiega Roy Baumeister, psicologo della Florida State University (Usa) e autore di diversi studi sull’argomento. Per capire l’importanza di questa funzione basta immaginare un mondo “senza”, in cui tutti fanno ciò che vogliono e dicono quello che passa loro per la testa: sarebbe il caos.

IL SEGRETO DEL SUCCESSO. Non è solo nelle dinamiche sociali che l’autocontrollo trova la sua ragione di essere. Serve infatti soprattutto a noi stessi: chi sa gestire le proprie emozioni vive meglio e raggiunge più facilmente il successo. Perché? Innazitutto, comunica agli altri che si è persone su cui poter contare. «Chi ha un buon controllo sui propri comportamenti risulta più affidabile e ha migliori relazioni intime», spiega Baumeister. Ad esempio, non si avrebbe fiducia nella fedeltà del proprio partner sapendo che fatica a frenare i propri impulsi sessuali. E ancora, chi tiene a bada i propri istinti può canalizzare le energie per ottenere risultati a lungo termine. Cioè, può far leva su una maggiore forza di volontà, un aspetto dell’autocontrollo: la capacità di impegnarsi per raggiungere uno scopo (“Non vado al mare perché devo studiare per l’esame”). Ed è vero fin dall’infanzia. Uno studio della Duke University (Usa) ha seguito 1.000 persone dalla nascita ai 32 anni: coloro che da piccoli erano padroni di sé (non capricciosi né volubili, pazienti e capaci di concentrarsi) sono diventati adulti sani e benestanti più spesso del gruppo dei bambini impulsivi. Risultati in linea con quelli del celebre esperimento degli anni Settanta dell’Università di Stanford (Usa): i piccoli di 4 anni che resistevano alla tentazione di mangiare un marshmallow (il tipico dolcetto americano), con la promessa di riceverne due dopo 15 minuti, da adulti hanno avuto risultati migliori su tutti i fronti.

GERARCHIE. Come gli altri animali che diventano aggressivi se si sentono in pericolo o competono per difendere il loro territorio, anche noi ci arrabbiamo se ci sentiamo minacciati (ad esempio, nella nostra autostima). Oppure se percepiamo un’ingiustizia o una frustrazione dei nostri bisogni (come quando ci viene negato qualcosa). Ma cosa rende alcuni individui più insofferenti di altri? «Chi si arrabbia di più tende a interpretare gli eventi come negativi per se stesso. Per esempio, se temo che gli altri mi manchino di rispetto posso leggere un sorriso come segno di irrisione anche se non vi erano intenzioni provocatorie», spiega Paolo Meazzini, direttore della Psicoterapia training school di Roma e autore del libro L’ira di Achille (Giunti). «Ciò determina un aumento del livello di attivazione psicofisiologica che predispone all’attacco».

Alcuni, però, riescono a controllarsi lo stesso. Perché? Dipende dalla gerarchia degli scopi della persona. «Quando c’è un conflitto fra lo scopo della rabbia (per esempio rispondere a una provocazione) e uno scopo sovraordinato (per esempio mantenere un’immagine di sé di persona pacata) ci si contiene», spiega Olimpia Matarazzo, docente di psicologia generale alla Seconda Università degli studi di Napoli e coautrice del libro La regolazione delle emozioni (Il Mulino). Se non esprimere la rabbia è una priorità, la si prova anche in modo meno dirompente. «Ma la scelta tra gli scopi avviene in genere in modo inconsapevole per lo stesso meccanismo automatico che a volte ci porta a scegliere un piacere immediato, ignorando le sue conseguenze a lungo termine», precisa Matarazzo. Proprio come si cade in preda alla rabbia anche quando razionalmente si sa che si sta facendo la cosa sbagliata. «Significa che lo scopo più alto, cioè evitare svantaggi futuri, non è stato interiorizzato».

UN MUSCOLO DA ALLENARE. I muscoli, per funzionare bene ed essere potenti, vanno allenati. Per l’autocontrollo è lo stesso: si può rinforzare. Baumeister

lo ha verificato con diversi esperimenti chiedendo a volontari di modificare il loro comportamento per due settimane. In alcuni studi, si trattava del loro modo di parlare: dovevano esprimersi in maniera corretta ed evitare forme gergali. In altri, il compito era migliorare la propria postura in piedi e da seduti. Trascorsi i 15 giorni, l’autocontrollo era aumentato su tutta la linea: i partecipanti erano cioè più resistenti alle frustrazioni e alle tentazioni. Questi risultati lasciano supporre che, esercitandosi, il carattere si rinforzi. «Se si dà alle persone aggressive l’opportunità di migliorare il loro autocontrollo, risultano presto meno impulsive», conferma Thomas Denson, psicologo dell’Università del New South Wales (Australia), anche lui coordinatore di esperimenti affini a quelli di Baumeister. In una delle sue ricerche, infatti, ha chiesto a un campione di studenti di usare solo la mano non dominante per due settimane: «Per muovere il mouse, mescolare il caffè, aprire le porte: ciò richiede autocontrollo perché va contro il proprio istinto», spiega Denson. Poi, si è messa alla prova la loro aggressività: potevano “punire” una persona che li aveva insultati con un’esplosione di rumore decidendo volume e durata del suono. Chi aveva fatto il training della mano fu molto più clemente. Tuttavia, anche se si può rinforzare con l’allenamento, l’autocontrollo risente dello stress. Questo perché funziona come una riserva limitata di energia, che si consuma e che deve essere rigenerata. Così, se la nostra forza di volontà è già stata messa alla prova (ad esempio, dopo un periodo di superlavoro per rispettare una scadenza), diventa difficile restare padroni di sé e non resistere a qualche tentazione. Lo dimostra anche uno studio della Monmouth University (Usa) su persone sentimentalmente impegnate: coloro a cui era stato vietato dagli sperimentatori di mangiare dei biscotti appena sfornati, subito dopo erano più inclini a flirtare via chat con uno sconosciuto. Dover resistere ai dolci aveva indebolito il loro autocontrollo. Quando le proprie risorse sono esaurite si diventa anche più aggressivi. È stato dimostrato che, dopo una giornata pesante, si è più suscettibili alle critiche del partner e più insofferenti ai suoi difetti: mandarsi al diavolo, in questi casi, è un attimo!

NON ESAGERARE. Eppure non si può, e non si deve, rinunciare del tutto alla spontaneità. Le persone fredde e impassibili perdono ogni naturalezza, con conseguenze, anche in questo caso, sulla loro vita sociale: «Se non si inviano segnali di ciò che si prova, non c’è scambio emotivo e le relazioni ne risentono. Diventa più difficile, per esempio, creare legami di amicizia», dice Meazzini. È vero che molto dipende anche dalla propria cultura (si pensi al famoso aplomb inglese e alla proverbiale riservatezza giapponese), ma in generale l’impenetrabilità tiene lontani gli altri. E allora, nel caso della rabbia, come va gestita? Dipende. Lo psicologo James Averill dell’Università del Massachusetts (Usa) ne ha individuati tre tipi. La prima è la rabbia “malevola” che esprime disprezzo o desiderio di vendetta; la seconda è di “sfogo”, scarica una tensione, spesso su chi non ha colpa. C’è poi una rabbia “costruttiva”, quella che fa valere le proprie ragioni, comunica coinvolgimento e rafforza le relazioni (per esempio, se è rivolta a un amico gli fa capire che è importante per noi). Ecco, questa forse è la rabbia giusta, per la quale ogni tanto si può anche perdere il controllo.

Condividi